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La politique derrière les pourparlers frontaliers entre le Liban et Israël (analyse)

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Le Liban et Israël sont sur le point de tenir des pourparlers sous la médiation américaine sur un différend frontalier maritime.

Un règlement du différend est probablement encore loin, mais toutes les parties sont prêtes à faire des gains politiques

Beyrouth, Liban – Le Liban et Israël doivent s’asseoir pour des pourparlers cette semaine sur un différend frontalier maritime vieux de dix ans qui a pris de l’importance après des découvertes importantes et lucratives de gaz naturel dans l’est de la Méditerranée.

Les pourparlers sont les premiers entre Beyrouth et Tel-Aviv depuis 30 ans sur une question civile. Ils devraient commencer mercredi dans la ville frontalière libanaise la plus au sud de Naqoura sous les auspices des Nations Unies, avec la médiation américaine.

Les États-Unis ont travaillé pour négocier un accord sur la question pendant la majeure partie de la dernière décennie – une tâche difficile étant donné que le Liban ne reconnaît pas officiellement Israël et que les deux nations restent techniquement en guerre.

En 2006, Israël a mené une guerre de 34 jours avec le Hezbollah, un groupe musulman chiite soutenu par le plus grand ennemi régional d’Israël, l’Iran.

Mais c’est le principal allié libanais du Hezbollah, le président de la Chambre, Nabih Berri, qui a annoncé à la fin du mois dernier qu’il était parvenu à un accord-cadre pour les pourparlers après avoir travaillé sur la question pendant 10 ans.

Tout accord sur la frontière maritime sera probablement loin. Mais les parties impliquées dans les négociations devraient récolter des avantages politiques immédiats.

La trame de fond

Le différend remonte à 2011, quand Israël a ratifié un accord de frontière maritime avec Chypre voisine qui utilisait comme point de référence une frontière maritime que le Liban et Chypre avaient acceptée en 2007, mais que le parlement libanais n’a jamais ratifié.

Plus tard en 2011, le Liban a clarifié sa frontière maritime avec les Nations Unies, affirmant qu’elle comprenait 860 km carrés supplémentaires (332 miles carrés) au sud de la ligne de 2007.

Israël n’était pas d’accord et le différend sur cette partie de la mer était né.

Une décennie de médiation américaine a été marquée par des points de vue divergents au Liban et des crises politiques chroniques.

Le Liban a insisté pour que ses différends frontaliers terrestres et maritimes avec Israël soient résolus ensemble et a été en désaccord avec Israël sur la fixation d’un délai pour les négociations.

Une visite du secrétaire d’État américain Mike Pompeo en mars de l’année dernière a permis une percée.

«Lorsque Pompeo est venu et a rencontré Berri, cela a fait un déclic», a déclaré Yassine Jaber, membre du bloc politique de Berri et chef de la commission des affaires étrangères du Parlement.

Laury Haytayan, directeur pour le Moyen-Orient et l’Afrique du Nord du National Resource Governance Institute, a déclaré : « D’après ce que nous avons vu, il y a certainement eu un compromis. »

«Les Israéliens voulaient une date limite, qui n’existe pas. Cela pourrait commencer cette semaine et ne jamais se terminer. Et les Libanais ont dit qu’il n’y aurait pas d’accord s’il n’y avait pas d’accord sur la terre et la mer ensemble. Mais ce n’est pas là », a déclaré Haytayan.

Au lieu de cela, les frontières terrestres seront discutées sur une piste distincte.

Israël et le Liban sont tous deux tombés dans des crises politiques peu de temps après la visite de Pompeo, qui a repoussé les pourparlers.

Israël a tenu trois élections entre avril 2019 et avril 2020, faute de pouvoir former un gouvernement, et le Liban est passé de son plus grand soulèvement populaire contre la classe dirigeante à un quasi-effondrement.

Au fur et à mesure que la crise au Liban augmentait, l’importance des revenus potentiels du gaz augmentait également. Le Liban a signé en 2018 ses premiers contacts pour le forage exploratoire avec un consortium international, y compris pour le sud du bloc 9 qui se trouve partiellement dans la zone contestée, mais Berri a déclaré que le forage avait été retardé par le différend.

«Tous les petits détails ont été convenus à la mi-2020», a déclaré Jaber.

Le Liban entre dans les négociations avec une équipe de quatre hommes, deux militaires et deux civils, mais pas de diplomate, comme cela avait été signalé précédemment.

La délégation israélienne de six personnes comprend le directeur général du ministère de l’Énergie, un conseiller diplomatique du Premier ministre israélien Benjamin Netanyahu et un stratège de l’armée israélienne.

Les deux civils libanais, Wissam Chbat, géologue principal à l’Administration libanaise du pétrole, et Najib Massihi, un expert des frontières maritimes, ont une «approche maximaliste de la question des frontières – ils voient que légalement nous pouvons obtenir plus que ce que nous avons demandé. loin », a déclaré Haytayan.

Les anciennes propositions parrainées par les États-Unis avaient donné au Liban entre 52 et 60 pour cent de la zone contestée, mais les responsables libanais ont refusé.

Une question de timing

Le moment choisi pour les négociations a soulevé des sourcils. Ils ont lieu alors que les États-Unis intensifient les sanctions contre les personnes et entités libanaises liées au Hezbollah.

Les États-Unis ont mis sur la liste noire le principal assistant de Berri, l’ancien ministre des Finances Ali Hasan Khalil, trois semaines seulement avant que Berri n’annonce que des négociations auraient lieu.

« C’était une menace directe pour lui: » Si vous ne vous conformez pas, vous êtes également mis sur liste noire et sanctionné « , a déclaré Hilal Khashan, professeur de sciences politiques à l’Université américaine de Beyrouth.

L’annonce des pourparlers intervient également au milieu des accords de normalisation historiques parrainés par les États-Unis entre Israël et les Émirats arabes unis et Bahreïn le 15 septembre, est perçu comme une tentative du président américain Donald Trump d’améliorer son bilan en matière de politique étrangère au milieu d’une campagne de réélection difficile.

Berri a annoncé l’accord le 1er octobre, affirmant qu’il avait été conclu en juillet – même si la version qu’il a lue était datée du 22 septembre.

«Il est clair que Trump pense que la signature de traités entre les Arabes et Israël aidera sa candidature à sa réélection. Il peut vanter ces pourparlers entre Israël et le Liban dans le cadre de ce processus », a déclaré Khashan.

Les dirigeants libanais ont également accepté de se présenter à la table alors qu’ils font face à des pressions sans précédent, tant chez eux que de la communauté internationale, pour mettre en œuvre des réformes de grande envergure après qu’une énorme explosion dans le port a détruit de grandes parties de Beyrouth et tué près de 200 personnes en août. 

L’explosion a exacerbé une crise économique et sociale qui avait déjà plongé la plupart de la population dans la pauvreté.

Le président français Emmanuel Macron s’est rendu à Beyrouth à deux reprises après l’explosion et a déclaré que la communauté internationale débloquerait une aide financière indispensable si les politiciens formaient rapidement un gouvernement pour mettre en œuvre un programme de réformes ambitieux.

Mais le Hezbollah et son allié, Berri, ont empêché que cela se produise.

Au lieu de cela, ils ont choisi un terrain familier: des négociations sans limite de temps qui menacent peu leurs intérêts chez eux, contre une initiative française qui fixe des délais clairs et à court terme pour une refonte du système politique.

Sami Nader, directeur du Levant Institute for Strategic Studies, a déclaré que les parties avaient choisi les négociations médiatisées par les États-Unis sur l’initiative française dans le but d’éviter davantage de sanctions de l’administration Trump jusqu’aux élections américaines de novembre – des élections auxquelles Trump ressemble de plus en plus. il perdra.

«En fin de compte, ils savent que la responsabilité s’arrête à Washington. Si [l’ancien vice-président américain Joe] Biden est élu, je ne pense pas que le Liban signera un accord final [sur les frontières]: ils rassembleront leurs cartes et joueront une nouvelle main », a-t-il déclaré à Al Jazeera.

Normalisation douce?

Jaber dit que le Liban a toujours fait pression pour que les pourparlers aient lieu sous les auspices de l’ONU à Naqoura, où les armées israélienne et libanaise se réunissent régulièrement pour discuter des questions de sécurité, plutôt qu’en dehors du Liban.

«Nous ne voulions pas aller à New York, ni ailleurs pour ne pas donner l’apparence d’une normalisation [avec Israël]», a-t-il déclaré.

Il a écarté une telle possibilité et a déclaré que les deux parties étaient venues à la table pour des raisons purement économiques: l’extraction de pétrole et de gaz nécessite de la stabilité.

D’autres disent que le Liban a fait un pas doux vers la normalisation.

«C’est au-delà de la délimitation de nos frontières», a déclaré Haytayan. «Nous reconnaissons l’existence d’Israël en reconnaissant ses frontières.»

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