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Coronavirus: « Quand l’Afrique était un laboratoire allemand»

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Par Edna Bonhomme

Les scientifiques occidentaux ont transformé l’Afrique en laboratoire vivant lors des épidémies de maladie du sommeil du début du XXe siècle. Ils ne devraient pas être autorisés à faire de même maintenant.

Au tournant du 20e siècle, des épidémies de trypanosomiase, ou «maladie du sommeil» comme on l’appelle plus communément, ont commencé à apparaître dans toute l’Afrique. Maladie parasitaire à transmission vectorielle provoquant l’apathie, la lenteur des mouvements, les troubles de la parole, la faiblesse physique et la mort, la maladie du sommeil a sonné l’alarme parmi les colonisateurs européens sur le continent qui craignaient que sa propagation ne ralentisse la main-d’œuvre africaine, et par la suite leurs projets coloniaux.

En 1906, un scientifique allemand renommé s’est rendu en Afrique de l’Est avec sa femme et ses assistants pour essayer de trouver un «remède» à la maladie. Il a mis sur pied un «camp de concentration» pour les malades du sommeil pour les Africains de l’Est et a commencé à les «traiter» avec Atoxyl – un réactif contenant de l’arsenic – même s’il était connu pour causer de la douleur, la cécité et même la mort.

Le nom de ce scientifique était Robert Koch.

Aujourd’hui, l’héritage de Koch perdure dans toute l’Allemagne. La ville de Berlin regorge de plaques, de monuments et de statues portant son nom et louant ses réalisations médicales. L’agence fédérale allemande chargée du contrôle et de la prévention des maladies, qui dirige actuellement la réponse du pays à la pandémie de COVID-19, porte également le nom de Koch.

Mieux connu pour ses recherches sur le choléra et la tuberculose, Koch est considéré comme le fondateur de la microbiologie moderne et l’un des meilleurs scientifiques de la fin du 19e et du début du 20e siècle. Il a reçu le prix Nobel de physiologie ou de médecine en 1905 pour ses recherches sur la tuberculose et a acquis une renommée internationale pour ses découvertes. Ses quatre postulats, utilisés pour établir une relation causale entre un microbe et une maladie, sont enseignés dans les cours de biologie du secondaire à ce jour, renforçant la compréhension des jeunes étudiants de la maladie, de l’infection et de l’environnement.

Aujourd’hui, alors que les découvertes et les réalisations de Koch sont bien connues et très célébrées en Allemagne et dans le monde entier, son expédition en Afrique de l’Est est rarement mentionnée. Au moment de la rédaction de cet article, même sur Wikipédia, où ses débuts, son éducation et sa carrière sont discutés en détail, il n’y a aucune mention de son travail en Afrique. Il ne fait aucun doute que Koch a conçu, installé et dirigé personnellement des camps de concentration médicale en Afrique de l’Est, causant des souffrances et des douleurs incommensurables pour des milliers de personnes. Alors pourquoi ses efforts coloniaux sont-ils ignorés dans les conversations modernes sur son héritage?

Les avocats de Koch pourraient soutenir que ses contributions notables au domaine de la biologie l’emportent sur sa brève expédition en Afrique de l’Est. Cependant, l’influence de Koch sur l’Afrique coloniale ne s’est pas limitée aux quelques années qu’il a passées sur le continent. De plus, sa décision de mener sur les Africains des expériences médicales jugées trop dangereuses pour les Européens a eu des conséquences démesurées qui influencent la manière dont la communauté scientifique occidentale traite les Africains à ce jour.

Lorsque la maladie du sommeil a frappé l’Afrique il y a plus d’un siècle, la maladie était mal comprise. Si ses dangers sont bien connus, tant en Europe qu’en Afrique, on ne peut pas faire grand-chose pour empêcher sa propagation.

Néanmoins, des scientifiques allemands ont proposé plusieurs remèdes qui, selon eux, pourraient être efficaces contre la maladie du sommeil, ainsi que contre d’autres maladies répandues en Europe, comme la syphilis. Ils ont testé ces remèdes sur des animaux, mais les soupçons croissants d’expériences médicales sur des humains en Europe signifiaient que ces préparations ne pouvaient pas être essayées sur des sujets de test allemands. En Afrique, cependant, il n’y avait pas de résistance publique comparable et les autorités coloniales se souciaient peu de l’impact que de telles expériences pourraient avoir sur les Africains.

Ainsi, lorsque Koch a entrepris son expédition en Afrique de l’Est, sa tâche principale était de tester ces remèdes – beaucoup d’entre eux contenant des substances toxiques comme l’arsenic – sur les humains. Il est difficile de déterminer si la principale préoccupation de Koch était de guérir les Africains de l’Est souffrant de cette horrible maladie ou de les utiliser comme cobayes pour vérifier l’efficacité des remèdes qui peuvent également être utilisés dans le traitement d’autres maladies affectant largement les Européens.

Robert Koch était-il un raciste prêt à mener des expériences dangereuses sur les Noirs pour le bénéfice de l’Allemagne ou un scientifique avisé qui a pris des risques pour guérir les malades?

Nous ne connaîtrons peut-être jamais la réponse définitive à cette question. Ce que nous savons, cependant, c’est que quelles que soient ses intentions, les actions de Koch ont directement contribué à l’oppression coloniale du peuple africain.

Après son arrivée en Afrique de l’Est, Koch a établi le camp de recherche sur la maladie du sommeil de Bugula et a commencé à «traiter» jusqu’à 1 000 personnes par jour avec Atoxyl et d’autres réactifs non testés. Comme l’explique l’historienne Manuela Bauche, on ne sait pas comment ces nombreux habitants se sont retrouvés dans le camp de Koch, et s’ils ont été informés des effets probables que les «traitements» toxiques auraient sur leur corps.

L’expérience de Koch au camp de Bugula a établi la norme de lutte contre la maladie du sommeil dans les colonies africaines allemandes. Non seulement Atoxyl s’est imposé comme le médicament standard dans le traitement de la maladie du sommeil, mais la proposition de Koch d’établir de nombreux autres «camps de concentration» – le nom qu’il a lui-même donné à ces installations – pour isoler les malades des sains et continuer les expérimentations humaines, ont été pris à cœur par les autorités allemandes.

Au moment où Koch quitta le continent en octobre 1907, trois «camps de concentration» pour malades du sommeil avaient été établis en Afrique orientale allemande, et cinq de ces institutions se trouvaient dans les colonies allemandes d’Afrique de l’Ouest, c’est-à-dire au Togo et au Cameroun actuels.

Dans ces camps, comme l’explique Wolfgang U Eckart dans son article de recherche, The Colony as Laboratory: German Sleeping Sickness Campaigns in German East Africa, des milliers d’Africains sont devenus les objets de recherches thérapeutiques et pharmacologiques dangereuses. Les scientifiques qui dirigent les camps ont régulièrement administré différentes doses d’Atoxyl à leurs «patients» et surveillé les effets secondaires qu’ils ressentaient. Selon l’historienne Mary K Webel de l’Université de Pittsburg, au camp de Bugula créé par Koch lui-même, les sujets de test ont été obligés de porter des étiquettes d’identification en bois autour du cou ou des poignets et soumis à une série d’évaluations déshumanisantes. Leurs yeux, leurs oreilles et leurs membres étaient régulièrement percés d’aiguilles dans le but d’extraire ce que les scientifiques appelaient Krankenmaterial, ou «matériel malade», de leur corps. Les données collectées dans ces camps ont finalement été partagées avec des responsables britanniques, qui tentaient également de lutter contre les épidémies de maladie du sommeil dans leurs colonies.

Confrontés à une épidémie mortelle qui pourrait dévaster la main-d’œuvre et écraser l’économie, Koch et ses contemporains se sont lancés dans une quête pour trouver un remède ou au moins une méthode pour contenir la propagation de la maladie. En choisissant de mener des expériences qu’ils jugeaient trop dangereuses pour les populations européennes sur les Africains, ils ont créé et entretenu des hiérarchies raciales d’expérimentation. À la lumière de la course internationale pour trouver un vaccin contre le COVID-19, ce sont des problèmes dont nous devons nous méfier aujourd’hui.

En avril 2020, deux médecins français ont suggéré dans une émission de télévision qu’un vaccin potentiel contre le coronavirus devrait d’abord être testé sur des personnes en Afrique.

«Cela peut être provocateur», a déclaré Jean-Paul Mira, chef de l’unité de soins intensifs de l’hôpital Cochin à Paris. «Faut-il pas faire cette étude en Afrique où il n’y a pas de masques, pas de traitement ou de soins intensifs, un peu comme cela a été fait pour certaines études sur le sida, où chez les prostituées, on essaie des choses, car on sait qu’elles sont très exposées et ne se protègent pas?

Ses commentaires ont provoqué un tollé et ont conduit beaucoup de gens à contester publiquement l’idée que «l’Afrique est un laboratoire de test pour l’Europe».

La suggestion des médecins français n’est cependant pas sortie de l’arrière-plan. Il y a plus d’un siècle, face à une nouvelle maladie mortelle, les autorités coloniales européennes n’ont pas réfléchi à deux fois avant d’utiliser les Africains comme sujets de test, sans chercher leur consentement ni les informer des risques.

Koch était un scientifique brillant, et il voulait probablement vraiment guérir la maladie du sommeil et améliorer la santé et la vie de ceux qui souffraient de la maladie. Néanmoins, les méthodes qu’il a utilisées pour essayer de trouver un remède et les conditions qu’il a mises en place pour contenir la maladie étaient enracinées dans les hiérarchies coloniales. Il a non seulement empoisonné des milliers de personnes, mais a également contribué à l’acceptation généralisée de l’idée que, lorsqu’il s’agit d’éthique médicale, des règles différentes s’appliquent à l’Afrique et à l’Europe. Alors que nous continuons à rechercher un vaccin ou un remède potentiel pour le nouveau coronavirus, il est important de tenir compte des chapitres sombres du passé, afin que l’Afrique ne soit plus un laboratoire vivant pour les scientifiques occidentaux.

Les opinions exprimées dans cet article sont celles de l’auteur et ne reflètent pas nécessairement la position éditoriale de Tamtam News 

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Edna Bonhomme 

Edna Bonhomme est une écrivaine et historienne des sciences basée à Berlin, en Allemagne.

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